La vida artificial de Craig Venter

Mycroplasma Genitalium es una bacteria que se aloja en la uretra humana, donde en ocasiones causa una débil infección que puede ser sexualmente trasmitida. Hasta hace poco, su única distinción fue poseer el genoma más pequeño  entre todas las bacterias. Ahora la distingue algo nuevo e inusual, se ha convertido en el “template” para el primer intento de crear vida artificial. El proceso de crear vida a partir de elementos inanimados siempre ha cautivado la imaginación popular, el arte nos lo muestra en innumerables instancias, quizás el más conocido de todos es el Frankenstein de Mary Shelley. Ahora por primera vez, esta sueño se ha movido de la ficción al dominio de las ciencias, un proyecto lidereado por Craig Venter, el genio que dirigió la operación de secuenciar el genoma humano nos promete mover este sueño desde la ciencia ficción a la realidad. Craig Venter ha estado estudiando a la bacteria  Mycroplasma Genitalium desde 1999 con el propósito de identificar las cualidades de lo que el llama el genoma mínimo o sea el menor grupo de genes que es suficiente para sostener vida en su forma más elemental. Ahora Craig Venter ha alcanzado una respuesta, la bacteria puede sobrevivir con solo 381 de los 485 genes que posee en la naturaleza. En estos momentos él está buscando sintetizar un organismo con ese número de genes en su laboratorio, si eso ocurriese muchos pensarían que él hubiera creado vida literalmente en una botella, algo que en mi opinión no es muy preciso. Venter llama al organismo que  planea diseñar Mycoplasma Labarorium, pero el grupo ETC, una organización antibiotecnológica, le bautiza con un nombre más simple: Synthia. Esta bacteria no sería el primer organismo sintético, el virus de la polio y X174 han sido sintetizados, pero estos genomas son muy pequeños y necesitan células “host” para reproducirse, asi que de algún modo como todos los virus presentes en la naturaleza técnicamente no estan vivos.

“Yo quiero irnos de las orillas de lo conocido hasta aguas desconocidas, a una nueva fase de la evolución, hacia el día cuando una especie basada en ADN pueda sentarse frente un computadora para diseñar otra forma de vida. Yo planeo mostrar que nosotros entendemos el programa de la vida creando una nueva vida artificial.” Craig Venter

“Quienes proponen esto insisten en que la biología sintética es la clave para producir bio-combustibles baratos, la cura de la malaria y remedios para el cambio climático —objetivos afables para los medios de comunicación, que intentan adormecer las preocupaciones del público respecto de los riesgos de la tecnología y la controversia que suscitan. A fin de cuentas, la biología sintética significa instrumental más barato y accesible para construir armas biológicas, patógenos virulentos y organismos artificiales que pueden implicar graves amenazas para la gente y el planeta. El peligro no es únicamente el terrorismo biológico, sino el “errorismo biológico” Grupo ETC.

Aunque Synthia tendrá un codigo genético 18 veces más grande que cualquier virus, su genoma será ayudado  en parte por otra forma de vida. Mientras que su genoma se pude ensamblar en el laboratorio, los científicos aún no pueden reproducir las complicadas maquinarias celulares que existen fuera del núcleo, o sea que el genoma artificial tendrá que ser transplantado en el “shell” de una bacteria similar. Por ahora el nuevo genoma ha sido ensamblado, Venter ha construido un simple cromosoma circular que contiene 583000 bases y todo lo que falta por el momento es el transplante de este cromosoma sintetico A su nueva “casa” celular. Esperemos, por lo pronto para mi esto no constituye de modo alguno vida artificial, a lo sumo manipulación genética.

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